Ons immuunsysteem beïnvloedt onze sociale interacties

Terwijl de wetenschappelijke gemeenschap ervan overtuigd was dat de immuunsysteem en de hersenen hadden geen invloed op elkaar, meer en meer werken suggereren het tegenovergestelde. Volgens een studie gepubliceerd door Nature en uitgevoerd door een team van de University of Massachusetts Medical School in de Verenigde Staten, zijn niet alleen de hersenen en het immuunsysteem gekoppeld, maar ze kunnen zelfs ons gedrag beïnvloeden. Lymfatische vaten die immuuncellen naar de lymfeknopen van de nek afvoeren, worden aangetroffen in de vliezen die de hersenen en het ruggenmerg bedekken. Onderzoekers hebben deze vaten bij muizen geïdentificeerd, gevolgd door een potentieel vergelijkbare structuur bij de mens in 2015. Tegenwoordig heeft het Amerikaanse team aangetoond dat verbindingen tussen het immuunsysteem en het centrale zenuwstelsel het sociale gedrag van mensen kunnen beïnvloeden.

Beter inzicht in disfuncties

De sleutel zit in een molecuul genaamd interferon-gamma. Een bepaald type witte bloedcel "injecteert" deze moleculen in de hersenen via de lymfevaten. Eenmaal in de hersenen remmen ze de neuronen van de prefrontale cortex om te voorkomen dat dit gebied "overactief" wordt. Inderdaad, wanneer het interferon-gamma niet in de prefrontale cortex wordt geïnjecteerd en hyperactief wordt, constateren de onderzoekers asociaal gedrag van de kant van dieren (ratten, muizen, vissen, vliegen) in het laboratorium.

Verschillende ziekten met sociale disfunctie zoals schizofrenie en autismespectrumstoornissen zijn geassocieerd met het immuunsysteem. Interferon-gamma kan dit verband verklaren. Brengt het immuunsysteem een ​​asociale reactie op gang om te voorkomen dat ziekten zich van persoon tot persoon verspreiden? Of slagen virussen erin dit mechanisme te dwarsbomen om de sociabiliteit en dus de besmetting te vergroten? Onderzoekers weten niet de antwoorden op alle vragen die ze zichzelf stellen, maar ze kijken er naar uit om hun werk voort te zetten om deze link beter te begrijpen.